Ballenas

¡Vamos a conocer un poco más de las ballenas!

Pertenecen a lo que se denominan cetáceos, mamíferos adaptados a la vida marina, la palabra proviene del griego, fue el famoso filosofo Aristóteles el que acuñó ese término para referirse a los animales acuáticos dotados de respiración pulmonar como nosotros los humanos.

Los cetáceos agrupan a los animales conocidos como ballenas, delfines y marsopas.

Las ballenas son animales asombrosos que viven en los océanos, hay muchas especies de ellos, las hay en grave peligro de extinción. Aunque resulte increíble, hay poca información acerca de estos animales, por ello es importante preservarlas para seguir aprendiendo de ellos.

Hay dos tipos de ballenas, las barbadas y las dentadas. Aquí podemos ver una imagen que representa mejor esta separación y agrupa a todos los tipos de ballenas.

Un debate muy extendido es si las orcas son delfines o ballenas… la respuesta más precisa es que son delfines, concretamente son los delfines más grandes que existen, convirtiéndolas en el depredador más temible de los océanos, no poseen ningún depredador, son además de feroces, extremadamente inteligentes y sensibles, creando vínculos muy profundos entre los miembros de la vaina. Pertenecen a las ballenas dentadas, por lo que es correcto también denominarlas ballenas, ¡Así que decir que son ballenas o delfines son ambos correctos!

  

 TAMAÑO Y PESO

Su tamaño y peso varía principalmente en función de la especie:

Peso 1-180 toneladas.

Longitud 5-30 metros.

La más grande de todas es la ballena azul, el animal más grande de la tierra que jamás ha existido, incluso superando a los dinosaurios, pues éstos podían llegar a medir algo más de longitud llegando en algún caso excepcional a 38 metros, pero ninguno se acercaba a su peso, siendo lo máximo por parte de los dinosaurios entre 50-70 toneladas, muy lejos de lo que puede alcanzar la ballena azul.

Por el contrario, las ballenas con menor tamaño nos encontramos a la ballena pigmea, esta se encuentra en el hemisferio sur y es la única especie viva de la subfamilia de neobalénidos con una longitud de 6,5 metros y un peso de hasta 3,5 toneladas. Por otro lado, tenemos las Belugas, también llamadas ballenas blancas, tienen una forma y color muy característico por lo que son muy fácilmente reconocibles se encuentran en el hemisferio norte, en aguas Árticas, llegan a medir 5 metros de longitud y pesar 1,6 toneladas.

 ESPERANZA DE VIDA

Son animales con una esperanza de vida muy elevada, alguna especie puede incluso superar los 200 años como es el caso de las ballenas de Groenlandia, otras especies como la ballena azul su promedio es de 70-90 años

HÁBITAT Y PROCESO MIGRATORIO

Aquí podéis ver una imagen de un estudio reciente sobre el comportamiento migratorio de algunas ballenas. Es un estudio muy interesante para entender cómo se comportan.

 

ALIMENTACIÓN DE LAS BALLENAS

Son animales carnívoros. Se alimentan aproximadamente del 4% de su peso y su dieta varía en función de la especie.

Recorren enormes distancias en busca de alimento.

Las ballenas barbadas su alimentación se produce mediante filtración, a través de unas barbas que podemos comparar a un cepillo de dientes. Al alimentarse abren la boca entrando agua y alimento, después empujan con la lengua el paladar y gracias a esas barbas expulsan el agua de la boca quedando sólo el alimento dentro. Su alimento es principalmente plancton, kril y pequeños peces como el arenque o el bacalao

Las ballenas dentadas comen todo tipo animales, desde rayas, todo tipo de peces hasta focas, leones marinos, pingüinos incluso a tiburones, osos polares o alguna ballena. Sus dientes los usan para cazar y matar a la presa, aunque nos resulte extraño, no mastican el alimento, se lo tragan, en caso de ser muy grande, lo partirían en varias partes para poder comérselo.

Las crías se alimentan exclusivamente de la leche materna, la cual posee un 50% de grasa. La madre dispara la leche tras la estimulación de la cría, esta leche es espesa y no se disuelve en el agua, permitiendo a la cría comerla.

 RIESGO PARA LAS BALLENAS

  • Caza: A pesar de una moratoria sobre la caza comercial de ballenas y la prohibición del comercio internacional de productos de ballenas, tres países, Islandia, Japón y Noruega, continúan con su caza comercial de ballenas. Se matan más de 1,000 ballenas al año con fines comerciales
  • Cambio climático: El calentamiento de los océanos y la pérdida de hielo marino en el Ártico y la Antártida pueden afectar los hábitats y la alimentación de las ballenas, haciendo que tengan que migrar mucho más para buscar alimento y afectando a las tasas de reproducción.

Las ballenas no tienen depredadores naturales, sólo las orcas, otro tipo de ballena son sus mayores depredadores.

En casos aislados, algunos tiburones como el blanco pueden cazar alguna cría de ballena, o ballenas enfermas.

Algunas ballenas han desarrollado mecanismos de defensas grupales, como es el caso del cachalote, agrupándose sobre el miembro del grupo amenazado en formación dejándolo en el centro y el resto apuntando con sus colas fuera para golpear al depredador que intentase acercarse (generalmente orcas)

CURIOSIDADES

tienen un papel importante en la salud general del medio ambiente marino, son cruciales para mover nutrientes vitales como el carbono, el nitrógeno y el hierro a través del océano, principalmente a través de sus excrementos, además, juegan un importante rol capturando carbono de la atmósfera; cada una de las grandes ballenas confina un promedio estimado de 33 toneladas de CO2, el equivalente a 1000 árboles, contribuyendo así a la lucha contra el cambio climático

¿Sabías que el vómito de ballena es más valioso que el oro?

Su valor de mercado puede llegar a 71 mil dólares por kg. Esta sustancia se usa en la elaboración de perfumes muy costosos, además también es útil para alguna medicina especial.

¿Sabías que el el unicornio de los océanos es una ballena?

Se trata de la ballena Narval, los machos tienen un cuerno, en algún caso incluso más de uno. Las hembras normalmente no tienen cuerno aunque también pueden llegar a tenerlo.

En la Europa medieval, los vikingos comercializaban los cuernos de estos animales haciéndolos pasar por los de unicornio, de esta forma incentivaron la leyenda del unicornio.

 ESTRUCTURA Y ORGANIZACIÓN

Las ballenas viven en manadas o vainas, el tamaño puede variar, pero generalmente la forman más hembras que machos. En algún caso algunas ballenas viven solas. Estando en manadas hacen todo juntas. Al vivir muchos años además desarrollan fuertes vínculos entre ellas. Tanto los machos como las hembras ayudan a la manada ayudan a cuidar de los jóvenes. En caso de que una madre por ejemplo no pudiera dar leche otra hembra tomaría su lugar para asegurar la supervivencia de la cría. Se han llegado a dar casos de "adopciones" entre especies diferentes de ballenas, aceptando una manada a una ballena de otra especie perdida en aguas desconocidas, sin esa unión al grupo no habría logrado sobrevivir, pues la ballena perdida no habría sabido cazar en ese territorio desconocido.

Para comunicarse entre ellas emiten unos sonidos muy característicos, poseen incluso dialectos o formas de comunicarse propias entre cada manada.

La ballena que se lleva especial mención en su forma de emitir sonidos es el cachalote, producen el sonido más fuerte de todos los animales, llegando a 236dB, más ruidoso que un rifle. Incluso usan el sonido a modo de defensa contra las orcas. Podrían perforar el tímpano de un humano si estuviéramos cerca al emitirlo.

Las ballenas son animales muy inteligentes, poseen además de idioma para cada manada, cultura y aprendizajes propios. La forma de cazar y adaptarse al medio varía entre diferentes manadas y regiones, en muchos casos realizan estrategias coordinadas de caza con pautas muy elaboradas, estas particularidades se pasan de generación en generación mediante enseñanzas de los más mayores para garantizar la supervivencia de la manada.